El reto de América Latina: Ampliar el acceso a la universidad publica

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Las universidades que lideran los rankings internacionales son,  por lo general, punteras en investigación e innovación, atrayendo a las mejores mentes de todo el mundo.  Esto es importante, sin embargo, hay una cosa que muchas veces se pasa por alto por parte de los países, y es el papel fundamental de la educación superior como motor de la movilidad social, y en el enriquecimiento de la sociedad en su conjunto. “Es un hecho que la educación se une al desarrollo de la sociedad”, dice Víctor Molina, Director de Planificación de la Universidad de los Andes en Colombia. “Por otra parte, la educación ayuda a reducir la desigualdad.”
En muchos países de América Latina, esta cuestión es muy importante. A pesar de los desarrollos realizados en la última década, la pobreza sigue siendo un problema inmenso en toda la región, con los casos más graves en países como Colombia, Bolivia, Venezuela y Ecuador.

Mientras que las universidades en el pasado estaban reservadas a una pequeña élite y ricos por lo general, la masificación de la demanda de educación superior es uno de los fenómenos globales de las últimas décadas.

Según cifras recientes de la OCDE en naciones como Brasil, Chile y Colombia, la mayor parte del crecimiento de la participación en la educación ha sido para entidades privadas. Un ejemplo de esto es que 21 de las principales 50 universidades en el ranking QS 2011 Universidad: América Latina ™ son instituciones privadas, lo que refleja el abandono de lo público a la educación privada que ha estado teniendo lugar en todo el continente en las últimas décadas. Casi el 50% de la población estudiantil en América Latina en la actualidad trabaja en instituciones privadas, una cifra que se eleva a casi el 75% en el caso de Chile. De hecho, el alto coste de la educación y los obstáculos que esto causa a los estudiantes individuales en Chile han llevado a este colectivo a encabezar las protestas y los disturbios en 2011.

Mientras que el crecimiento tanto en instituciones públicas y privadas ha provocado que un mayor número de estudiantes puedan entrar dentro del sistema de educación superior, también podría decirse que se refuerzan las barreras financieras que impiden que los de niveles de ingresos inferiores accedan a la universidad. Entonces, ¿qué iniciativas pueden poner en marcha los gobiernos y las distintas instituciones en la región de empresa para corregir este desequilibrio?

En Colombia, el Gobierno ha puesto en marcha una serie de iniciativas para ampliar el acceso a la educación superior. Estas incluyen el establecimiento de Centros Regionales de Educación Superior para aumentar las oportunidades de los estudiantes en las zonas rurales, los planes para mejorar el ingreso e incentivos para los  estudiantes excepcionales que no tienen los recursos financieros para pagar las matriculas, además de una mayor información a los jóvenes sobre las opciones de formación y métodos de financiación. También hay propuestas para reducir las tasas de interés de los préstamos estudiantiles.
“A pesar de los grandes avances en la cobertura de la educación superior, que entre 2000 y 2009 aumentó de 23,5% a 35,5%, los jóvenes de Colombia aún debe superar las restricciones, principalmente económicas, para acceder a los programas de pregrado”, dice Molina. “En la actualidad, sólo la mitad de los estudiantes con ICFES sobresaliente (grados), con bajos ingresos familiares tienen acceso directo a la educación universitaria de calidad a nivel técnico o profesional”.

Molina dice que la Universidad de los Andes ha respondido a esta situación mediante la creación  ‘Quiero Estudiar “, una beca que provee a los estudiantes con el apoyo financiero a lo largo de su grado. “El objetivo es proporcionar apoyo financiero a 10% de la población universitaria”, afirma Molina.

En el sector público la Universidad Nacional de Colombia  tiene una serie de programas se han implementado para ayudar a los estudiantes de las comunidades de bajos ingresos, indígenas y afrocolombianas. Estos incluyen el Programa de Apoyo al Estudiante financieros, una mayor provisión de alojamiento para estudiantes asequible, la ayuda alimentaria para los estudiantes con bajos ingresos, y un programa para ayudar a los estudiantes el transporte desde y hacia el campus. Richard A. Claro, Asesor en la Oficina del Vice-Rector de la universidad, dice que alrededor del 40% de los estudiantes tienen bajos recursos.

“El propósito de la ampliación de la participación en la educación superior es generar el desarrollo personal y social, y también crear una situación en la que los más capaces tienen acceso a posiciones de liderazgo en el país, independientemente de dónde vienen”, dice Claro. “La generación de condiciones para una distribución justa de los puestos de liderazgo refleja el desarrollo positivo de la sociedad en general”.

En contraste con países como Chile y Colombia, financiado por el Estado la educación en Argentina y Brasil sigue siendo gratuita para todos los estudiantes. Sin embargo, ambos países se han basado en gran medida en las instituciones privadas para facilitar la expansión del número de estudiantes.

María Cristina SLICA, Director de Relaciones Institucionales y de Estudiantes de la Universidad privada Argentina de la Empresa, dice que la universidad ofrece tres tipos de becas a los estudiantes de bajos ingresos: “Los que cubren el 50% de todas los gastos anuales, los que cubren el 100% de todos los gastos anuales, y los que, además de cubrir el 100% de los gastos anuales, incluye la ayuda económica equivalente a la mitad de sus necesidades mensuales. ”

“La UADE se compromete a hacer la enseñanza superior accesible a todos los jóvenes en Argentina”, afirma SLICA. “Tenemos la intención de eliminar las barreras de costes que pueden impedir que alguien lleve a cabo sus metas educativas, y es por eso que nuestro objetivo es asegurar que tener pocos recursos economicos no es un obstáculo para el acceso igualitario a la educación de calidad para los estudiantes brillantes pero necesitadas. Hemos establecido y mantenido vínculos con escuelas y organizaciones para elevar las aspiraciones y aumentar el número de personas que son capaces de progresar a la educación superior. Nuestro objetivo es trabajar con los sistemas y redes de instituciones que se esfuerzan por eliminar las barreras al acceso y el éxito. ”

Desde 2005, el gobierno brasileño ha establecido el ‘Programa Universidad para Todos’ (conocido como Prouni), con el objetivo de ampliar las oportunidades para los estudiantes de familias de bajos ingresos en Brasil. Prouni promueve el intercambio de becas en educación superior privada, al eximir a las instituciones participantes de los impuestos federales. Según el Ministerio de Educación de Brasil, Prouni ofrece alrededor de 200.000 becas al año. Luiz da Silva Mello, Coordinador de Planificación de la Pontificia Universidad Catholical de Río de Janeiro (PUC-Rio) dice que la institución cuenta actualmente con 1.000 estudiantes Prouni.”Basándonos en nuestra experiencia, Prouni no sólo promueve la inclusión social, también crea oportunidades para los jóvenes talentos”, afirma.

Mello dice que ayuda para pagar la matrícula por sí sola es insuficiente para promover realmente el acceso a la universidad. De hecho, el abandono escolar sigue siendo elevado incluso entre aquellos que tienen becas. El apoyo al estudiante no solo es el dinero, sino el apoyo adicional que se les ofrece. La institución cuenta con “los programas de financiación destinados a ayudar a estudiantes de bajos recursos con los costos asociados con la educación. Apoyo a la adquisición de libros, alojamiento y cupones de alimentos son las principales prestaciones. Además, los programas pedagógicos destinados a mejorar el rendimiento académico y ayudar a las personas con problemas de aprendizaje. ”

María Cristina SLICA está de acuerdo: “Con la matricula no es suficiente”, afirma. “Queremos impulsar a más estudiantes de bajos ingresos con las habilidades y el apoyo necesario para permanecer en la educación superior y graduarse. Tenemos un departamento de orientación estudiantil que ofrece servicios de consultoría, y la orientación educativa, social y profesional. Asesoramiento y orientación que  también se ofrecen en asuntos personales tales como el miedo, la ansiedad, los celos, el estrés, el rechazo y la nostalgia. “La universidad también ha comenzado un programa de tutorías para cada estudiante con una beca. El papel del tutor es para entrenar a los estudiantes durante su primer año en la universidad, proporcionar asesoramiento y apoyo.

Como los recientes disturbios en Chile han demostrado, las naciones latinoamericanas aún tienen mucho por hacer a pesar de los avances logrados en la educación superior de la región son igualmente disponibles para los estudiantes de todos los niveles socio-económicos. Sin embargo, como señala SLICA, si lo hace una parte importante de su desarrollo social y económico más amplio.

“Más allá de cualquier duda, la educación juega un papel esencial en el desarrollo y el progreso de cualquier sociedad”, afirma. “Sin embargo, el conocimiento de las formas en que todos nos beneficiamos cuando aumentan las oportunidades educativas son limitadas. Una educación universitaria se asocia con mayores ingresos, mejor salud, menor criminal y la actividad baja la recepción de asistencia social.

Esto no solo tiene beneficios privados, sino que también produce importantes beneficios públicos. Una sociedad que brinda un acceso más equitativo a las oportunidades, que es más productivo y con mayor nivel de empleo, y que tiene una mejor salud y menos delincuencia, es una sociedad mejor en sí mismo. “

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